Des incendies de forêt explosifs en Californie pourraient brûler jusqu’en décembre

LOS ANGELES : La fumée des incendies de forêt en Californie a étouffé les habitants de la côte est. Les flammes ont anéanti une ville de l’ère de la ruée vers l’or. La cendre couvre une zone qui éclipserait Rhode Island.
Des images de maisons englouties par les flammes et de montagnes rougeoyantes comme de la lave permettraient de conclure facilement que le Golden State est un paysage noir carbonisé.
Ce n’est guère le cas, mais la réalité effrayante est que le pire est peut-être à venir.
La Californie a déjà dépassé la superficie brûlée à ce stade l’année dernière, ce qui a fini par établir le record. Il entre maintenant dans une période où des vents puissants ont souvent provoqué les incendies les plus meurtriers.
« Nous y sommes – ce n’est pas la fin du mois d’août et la taille, la répartition et la destruction des incendies de forêt de l’été 2021 ne sont pas de bon augure pour les prochains mois », a déclaré Bill Deverell, professeur d’histoire à l’Université de Californie du Sud qui enseigne le feu dans le Ouest. « La suggestion de modèles au cours des deux dernières décennies en Occident est profondément troublante et inquiétante : plus chauds, plus gros, plus d’incendies. »
Plus d’une douzaine de grands incendies de forêt brûlent dans l’herbe, les broussailles et la forêt de Californie, exceptionnellement sèches à cause de deux années de sécheresse probablement exacerbées par le changement climatique.
Les incendies, principalement dans la partie nord de l’État, ont brûlé près de 1,5 million d’acres, soit environ 2 300 miles carrés (6 000 km²).
Les pompiers sont témoins d’un comportement extrême des incendies alors que les braises transportées par des rafales enflamment la végétation prête à brûler dans des paysages accidentés, où il est difficile d’attaquer ou de construire un périmètre pour l’empêcher de se propager. Les incendies qui, dans le passé, se refroidissaient la nuit, se propagent parfois à des kilomètres dans l’obscurité.
L’incendie de Dixie, le plus grand incendie actuellement et le deuxième plus grand jamais enregistré, a anéanti la ville historique de Greenville et continue de menacer des milliers de maisons à environ 282 km au nord-est de San Francisco. L’incendie de Caldor, brûlant à environ 100 miles (161 km) au sud, a explosé depuis le 14 août, a incendié des parties du hameau de Grizzly Flat et ronge une forêt dense.
Des rafales et une faible humidité dans les prévisions qui pourraient considérablement étendre l’incendie ont conduit à la fermeture vendredi d’un tronçon d’autoroute de 64 km qui longe le périmètre de l’incendie et relie Sacramento au lac Tahoe.
John Hawkins, un chef des pompiers à la retraite de l’État et maintenant consultant en incendie de forêt, a déclaré qu’il n’avait pas vu un comportement d’incendie aussi explosif depuis 58 saisons d’incendie.
Un incendie il y a 60 ans qui a incendié 100 maisons et tué deux personnes près du parc national de Yosemite avait autrefois le record de l’expansion la plus rapide, couvrant près de 80 km² en deux heures. Mais ce genre de propagation est de plus en plus courant aujourd’hui.
« L’incendie de Harlow de 1961 était unique en son genre à son époque », a déclaré Hawkins. « Alors que nous établissons une comparaison aujourd’hui, ce n’est pas unique en son genre, c’est l’un après l’autre. Quelque chose a changé.
Hawkins a déclaré avoir vu une croissance tout aussi rapide de l’incendie de Caldor.
Une vidéo spectaculaire en accéléré a montré un panache massif poussant au-dessus d’une forêt épaisse. La colonne s’est élevée et une fumée noire s’est répandue dans le ciel avant que le nuage n’éclate en flammes projetant des centaines de pieds dans les airs.
« Ce n’était pas un accord lent », a déclaré Hawkins. « Lorsque vous voyez l’un de ceux-ci se développer aussi rapidement dans le bois lourd et que vous voyez déjà une douzaine d’incendies en Californie devenir fous, il ne faut pas grand-chose pour allumer votre ampoule ou sonner votre cloche. »
Dix des plus grands feux de forêt de l’État et 13 des plus destructeurs parmi les 20 premiers ont brûlé au cours des quatre dernières années.
Le plus grand de ces incendies, le complexe d’août, un groupe d’incendies déclenchés par la foudre qui ont fusionné, a commencé il y a un an cette semaine. Le plus meurtrier et le plus destructeur, le Camp Fire, a tué 85 personnes et détruit près de 19 000 bâtiments en novembre 2018.
Dans le passé, les incendies de forêt dominaient à la fin de l’été et les incendies à l’automne ont brûlé dans le chaparral et les forêts, poussés par de puissants vents secs créés par les hautes pressions sur le Grand Bassin, a déclaré Malcolm North, chercheur écologiste au US Forest Service. .
Les vents du large, connus sous le nom de Diablos en Californie du Nord et Santa Anas en Californie du Sud, ont généralement alimenté certains des pires incendies car ils sapent la végétation de l’humidité et prennent de la vitesse en se faufilant à travers les cols de montagne et les canyons, devenant plus chauds et encore plus secs.
Avec une grande partie de la Californie connaissant une sécheresse exceptionnelle, la plus forte intensité, selon le US Drought Monitor, de grands incendies dans le nord pourraient brûler jusqu’au début du mois de décembre, a déclaré Anthony Scardina, forestier régional adjoint du Service forestier. Le sud de la Californie pourrait s’attendre à voir des incendies en septembre qui pourraient durer jusqu’à la fin de l’année.
Des enfers erratiques comme le Creek Fire l’année dernière, le cinquième plus grand jamais, pourraient être imputés en partie à une sécheresse de 2012-16. On estime qu’il a tué plus de 100 millions d’arbres dans la Sierra Nevada, la plus grande chaîne de montagnes de l’État et le théâtre de nombreux incendies, a déclaré North.
North était co-auteur d’un article scientifique de 2018 qui prédisait que les incendies de forêt dans la Sierra pourraient brûler à l’intensité des incendies allumés par les bombardements à Dresde, en Allemagne et à Tokyo pendant la Seconde Guerre mondiale.
« Je pense que c’est ce que nous voyons », a déclaré North. « Les modèles actuels que nous avons sur la façon dont les incendies vont se comporter ne couvrent pas cela parce que c’est juste en dehors des charts. C’est dangereux pour les pompiers et dur comme l’enfer de prédire ce que ça va faire. »
Les incendies se sont intensifiés dans tout l’Ouest, créant une saison presque toute l’année qui a taxé les pompiers. Les modèles de feu migraient au cours des saisons du sud-ouest aux Rocheuses, au nord-ouest du Pacifique, puis à la Californie, permettant aux pompiers de se déplacer d’un endroit à l’autre, a déclaré Scardina.
« Mais le problème, c’est que toutes ces saisons commencent à se chevaucher », a déclaré Scardina. « Nous commençons à nous étirer. »
Lorsque l’enfer de Caldor a éclaté, les pompiers ont été détournés de l’incendie de Dixie. Le repositionnement des équipes, des camions de pompiers et des avions larguant de l’eau et des retardateurs de flamme prend du temps, ce qui permet aux nouveaux incendies de progresser et de rendre les communautés proches des plus anciennes vulnérables.
« Chaque fois qu’un nouveau démarre, c’est comme aller chez Toys R Us la veille de Noël en espérant recevoir un cadeau », a déclaré Hawkins, « et ne trouvant rien sur l’étagère ».

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