La reprise de l’activité du réacteur nucléaire nord-coréen « profondément troublante », selon l’AIEA

VIENNE/SÉOUL : La Corée du Nord semble avoir redémarré un réacteur nucléaire qui est largement soupçonné d’avoir produit du plutonium pour les armes nucléaires, a déclaré l’organisme de surveillance atomique de l’ONU dans un rapport annuel, soulignant les efforts de la nation isolée pour étendre son arsenal.
Les signes de fonctionnement du réacteur de 5 mégawatts (MW), qui est considéré comme capable de produire du plutonium de qualité militaire, ont été les premiers à être repérés depuis fin 2018, a indiqué l’Agence internationale de l’énergie atomique dans un rapport daté de vendredi.
« Depuis début juillet 2021, il y a eu des indices, notamment des rejets d’eau de refroidissement, compatibles avec l’opération », indique le rapport de l’AIEA, à propos du réacteur de Yongbyon, un complexe nucléaire au cœur du programme nucléaire de la Corée du Nord.
L’AIEA n’a pas eu accès à la Corée du Nord depuis que Pyongyang a expulsé ses inspecteurs en 2009. Le pays a ensuite poursuivi son programme d’armement nucléaire et a rapidement repris ses essais nucléaires. Son dernier essai nucléaire remonte à 2017.
L’AIEA surveille désormais la Corée du Nord de loin, en grande partie grâce à l’imagerie satellitaire.
L’imagerie satellitaire commerciale montre une décharge d’eau, soutenant la conclusion que le réacteur fonctionne à nouveau, a déclaré Jenny Town, directrice du projet 38 North basé aux États-Unis, qui surveille la Corée du Nord.
« Aucun moyen de savoir pourquoi le réacteur ne fonctionnait pas auparavant – bien que des travaux aient été en cours sur le réservoir d’eau au cours de la dernière année pour assurer suffisamment d’eau pour les systèmes de refroidissement », a-t-elle déclaré.
« Le timing me semble un peu étrange, étant donné la tendance aux inondations dans les semaines ou les mois à venir qui pourraient affecter le fonctionnement du réacteur. »
L’année dernière, 38 North a déclaré que les inondations d’août pourraient avoir endommagé les stations de pompage liées à Yongbyon, soulignant à quel point les systèmes de refroidissement du réacteur nucléaire sont vulnérables aux événements météorologiques extrêmes.
Les pluies saisonnières ont provoqué des inondations dans certaines régions cette année, ont déclaré les médias d’État, mais il n’y a pas encore eu de rapports de menaces sur le site, le Centre de recherche scientifique nucléaire de Yongbyon.
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Lors d’un sommet en 2019 au Vietnam avec le président américain de l’époque, Donald Trump, le dirigeant nord-coréen Kim Jong Un a proposé de démanteler Yongbyon en échange d’un allégement d’une série de sanctions internationales concernant les armes nucléaires et les programmes de missiles balistiques.
À l’époque, Trump avait déclaré qu’il rejetait l’accord parce que Yongbyon n’était qu’une partie du programme nucléaire du Nord et n’était pas une concession suffisante pour justifier l’assouplissement de tant de sanctions.
L’administration du président américain Joe Biden a déclaré qu’elle avait contacté les Nord-Coréens pour proposer des pourparlers, mais Pyongyang a déclaré qu’elle n’avait aucun intérêt à négocier sans un changement de politique des États-Unis.
« Il n’y a pas eu d’accord régissant ces installations depuis longtemps », a déclaré Joshua Pollack, chercheur au James Martin Center for Nonproliferation Studies (CNS).
En juin, l’AIEA a signalé des indications de travaux de retraitement possibles à Yongbyon pour séparer le plutonium du combustible usé des réacteurs qui pourrait être utilisé dans des armes nucléaires.
Dans le rapport de vendredi, l’agence a déclaré que la durée de cinq mois de ces travaux apparents, de la mi-février au début juillet, suggérait qu’un lot complet de combustible usé avait été traité, contrairement au temps plus court nécessaire pour le traitement ou la maintenance des déchets.
« Les nouvelles indications du fonctionnement du réacteur de 5 MW(e) et du laboratoire radiochimique (de retraitement) sont profondément troublantes », a-t-il déclaré dans le rapport, qui a été publié sans préavis.
Il y avait également des indications d’activités d’extraction et de concentration dans une mine et une usine d’uranium à Pyongsan, et des activités dans une installation d’enrichissement secrète présumée à Kangson, a-t-il ajouté.
Il y a fort à parier que la Corée du Nord a l’intention d’utiliser du plutonium nouvellement séparé pour ses armes, a déclaré Pollack, ajoutant que dans un discours prononcé cette année, Kim avait donné une longue liste d’armes avancées en cours de développement, y compris davantage de bombes nucléaires.
« L’appétit de la Corée du Nord pour les ogives n’est pas encore rassasié, semble-t-il. »

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