« Nous devrions traiter le coronavirus comme le norovirus – pas la grippe »

BRIGHTON : Parce que les symptômes de Covid – fièvre, toux, courbatures – sont similaires aux symptômes de la grippe, il est tentant de comparer les deux. En effet, le nouveau secrétaire britannique à la Santé, Sajid Javid, a récemment déclaré : « Nous allons devoir apprendre à accepter l’existence de Covid et trouver des moyens d’y faire face – tout comme nous le faisons déjà avec la grippe. »
Mais avons-nous choisi la mauvaise maladie avec laquelle comparer Covid-19 ? En dehors d’une pandémie, nous acceptons que la grippe saisonnière soit une infection que tout le monde peut attraper. Nous ne vaccinons que ceux qui sont particulièrement sujets aux complications et traitons les personnes présentant des effets secondaires graves, comme la pneumonie. Sinon, les gens sont laissés à leurs occupations. Les décès dans le monde dus à des maladies liées à la grippe s’élèvent généralement à environ 400 000 chaque année.
Bien que nous ayons besoin de trouver un moyen de vivre avec Covid-19, les chiffres suggèrent que nous sommes encore loin de pouvoir le traiter de la même manière. Il y a eu plus de 180 millions de cas dans le monde depuis début 2020, et au moins 4 millions de personnes sont mortes de la maladie. En plus de cela, nous ne sommes pas encore sûrs de l’effet réel du long Covid, mais les symptômes durables sont courants, avec une personne sur dix souffrant toujours de la maladie 12 semaines après son infection. Actuellement, l’effet sur la santé du Covid-19 sur l’ensemble de la population est bien plus important que celui de la grippe.
On sait aussi que le Covid-19 est plus contagieux. Nous pouvons en être sûrs car, au cours des 18 derniers mois, les mesures de contrôle de Covid-19 ont réduit les cas de grippe à presque aucun, mais elles n’ont évidemment pas été aussi efficaces pour arrêter la propagation du coronavirus.
Les cas étaient proches de zéro dans l’hémisphère sud pendant son hiver au milieu de 2020 et à nouveau en Europe et en Amérique du Nord entre novembre 2020 et mars 2021. Même dans les pays à taux élevés de Covid-19, comme l’Afrique du Sud et le Royaume-Uni, l’hiver n’a vu pratiquement aucun cas de grippe enregistré.
Tout cela suggère que l’utilisation de méthodes généralement utilisées pour lutter contre la grippe aura un effet assez différent sur Covid-19. Traiter Covid-19 comme la grippe entraînera beaucoup plus de cas et de décès, et beaucoup plus de maladies persistantes, que lors d’une saison grippale typique.
Une autre comparaison
Bien entendu, le SARS-CoV-2 – le virus qui cause le Covid-19 – partage certaines caractéristiques avec les virus de la grippe, ce qui rend les comparaisons tentantes. Environ 20% des personnes ne présentent aucun symptôme lorsqu’elles sont infectées par le SRAS-CoV-2, et de nombreuses personnes infectées par un virus de la grippe ne tombent pas non plus malades. Les deux virus sont sujets à de nombreuses mutations. Et avec les deux maladies, les personnes âgées et les personnes dont le système immunitaire est affaibli courent un risque plus élevé de maladie grave que les jeunes adultes en bonne santé, les infections se propageant rapidement dans les maisons de soins, les services hospitaliers et les écoles.
Mais beaucoup de ces traits sont également partagés par un autre germe : le norovirus. Il peut également être asymptomatique chez certaines personnes et muter rapidement – différentes souches de norovirus ont été trouvées circulant dans le même hôpital au cours d’une saison. En fait, au fur et à mesure qu’il se propage, le norovirus change parfois tellement que les kits de test standard ne peuvent pas reconnaître les versions qui ont évolué.
La plupart des personnes atteintes d’infections symptomatiques à norovirus ont la diarrhée, mais certaines ont également des vomissements de projectile. Cela crée un aérosol plein de virus qui se propage dans n’importe quelle pièce et le laisse sur les surfaces, attendant que d’autres le récupèrent, comme c’est le cas avec les virus respiratoires. Le Covid-19 provoque également des diarrhées chez certains patients. La grippe n’est pas la seule maladie virale à laquelle le Covid-19 peut être comparé.
De même, il existe de nombreuses différences entre le SRAS-CoV-2 et le norovirus, alors pourquoi faire la comparaison ? Eh bien, alors que les vaccins et autres mesures de contrôle contrôlent le virus, de plus en plus de régions du monde rejoindront celles où les blocages ont été levés, les règles de distanciation sociale ont été assouplies et il est sûr de quitter la maison sans porter de masque. Mais nous devons toujours nous attendre à des épidémies de Covid-19 pour les années à venir et devons avoir des plans pour y faire face au fur et à mesure qu’elles surviennent.
Sachant ce que nous savons de ces virus, ces plans devraient envisager de contrôler le SRAS-CoV-2 plus comme nous le ferions pour un norovirus que pour la grippe. Avec le norovirus, nous gardons les personnes infectées à l’écart des autres. Nous demandons aux parents dont les enfants présentent des symptômes de les empêcher d’aller à l’école. Et dans les hôpitaux et les maisons de soins, les patients atteints de norovirus sont soignés séparément des autres, le personnel utilise des EPI pour se protéger et les surfaces sont nettoyées en profondeur. La gestion du Covid-19 à l’avenir devrait être plus interventionniste comme celle-ci. Cela devrait être plus proche de vivre avec un norovirus que la grippe.
En attendant, nous avons développé de bonnes habitudes d’hygiène pendant la pandémie, comme se laver les mains un peu plus souvent et mieux aérer les bâtiments. Ceux qui peuvent porter un masque devraient penser à le garder dans les espaces clos et dans les transports en commun. Ces mesures simples devraient aider à arrêter la propagation de nombreuses maladies virales – que ce soit contre la grippe, les norovirus ou le Covid-19 – avant que des interventions plus importantes ne soient nécessaires.
Par Sarah Pitt, Université de Brighton
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