Un incendie en Californie s’approche du lac Tahoe après une évacuation massive

SOUTH LAKE TAHOE: Un incendie de forêt féroce s’est approché du lac Tahoe quelques heures seulement après que les routes aient été obstruées par des voitures en fuite lorsque toute la ville de villégiature californienne de South Lake Tahoe a reçu l’ordre d’évacuer et que les communautés situées juste de l’autre côté de la frontière de l’État du Nevada ont été averties de se préparer à partir.
Le paradis de vacances populaire normalement rempli de dizaines de milliers de touristes estivaux a été vidé lundi alors que l’immense incendie de Caldor s’étendait au nord et au sud. Les véhicules chargés de vélos et de matériel de camping et de bateaux de transport étaient dans une circulation bloquée, calés dans un air brumeux et brun qui sentait le feu de camp. La police et d’autres véhicules d’urgence sont passés à toute vitesse.
« C’est plus incontrôlable que je ne le pensais », a déclaré l’évacué Glen Naasz à propos de l’incendie qui, lundi soir, avait traversé les autoroutes 50 et 89 et brûlé des chalets de montagne alors qu’il dévalait les pentes du bassin de Tahoe.
Ken Breslin était coincé dans une circulation de pare-chocs à pare-chocs à moins d’un mile (1,6 kilomètre) de son domicile dans la ville de 22 000 habitants, avec seulement un quart de réservoir d’essence dans son Ford Escape. Son fils l’a supplié de partir dimanche soir, mais il l’a haussé les épaules, certain que si un ordre d’évacuation arrivait, ce serait plus tard dans la semaine.
« Avant, c’était ‘Pas de soucis … ça ne va pas monter en crête. Ça ne va pas descendre la colline. Il y a 3 500 pompiers, tous ces bulldozers et tout le soutien aérien' », a-t-il déclaré. « Jusqu’à ce matin, je ne pensais pas qu’il y avait une chance qu’il puisse entrer dans cette zone. Maintenant, c’est très réel. »
Les flammes sont arrivées à quelques kilomètres de South Lake Tahoe et les résidents juste au-delà de la frontière de l’État dans le comté de Douglas, dans le Nevada, faisaient l’objet d’avertissements d’évacuation.
Les nouveaux ordres d’évacuation de lundi, sans précédent dans la ville, sont intervenus un jour après que des communautés situées à plusieurs kilomètres au sud du lac ont reçu l’ordre de partir alors que l’incendie faisait rage à proximité. Le principal établissement médical de South Lake Tahoe, le Barton Memorial Hospital, a évacué de manière proactive des dizaines de patients, et le bureau du shérif d’El Dorado a transféré les détenus dans une prison voisine.
« Il y a des incendies en Californie que nous n’avons jamais vus auparavant. La chose essentielle à savoir pour le public est d’évacuer tôt », a déclaré le chef Thom Porter, directeur du département californien des forêts et de la protection contre les incendies, ou Cal Fire. « Pour le reste d’entre vous en Californie : chaque acre peut brûler et brûlera un jour dans cet état. »
La menace d’incendie est si répandue que le US Forest Service a annoncé lundi que toutes les forêts nationales de Californie seraient fermées jusqu’au 17 septembre.
« Nous ne prenons pas cette décision à la légère mais c’est le meilleur choix pour la sécurité publique », a déclaré la forestier régionale Jennifer Eberlien.
Au cours de la nuit, l’incendie déjà massif de Caldor a grandi de 11 kilomètres dans une direction au nord-est de l’autoroute 50 et de plus de 13 milles dans une autre, ont déclaré des responsables de Cal Fire.
Plus de 15 000 pompiers combattaient des dizaines d’incendies en Californie, dont des équipes de l’Utah, de Washington, du Wisconsin et de la Virginie-Occidentale, a déclaré Mark Ghilarducci, directeur du bureau des services d’urgence de Californie. Environ 250 soldats en service actif étaient formés dans l’État de Washington pour aider au travail ardu de nettoyage manuel des débris forestiers.
Les équipages de la Louisiane ont cependant dû retourner dans cet État à cause de l’ouragan Ida, « un autre événement catastrophique majeur qui se déroule dans le pays et qui attire les ressources à travers les États-Unis », a-t-il déclaré.
Porter a déclaré que seulement deux fois dans l’histoire de la Californie, des incendies ont brûlé d’un côté de la Sierra Nevada à l’autre, ce mois-ci, avec les incendies de Caldor et Dixie. Le Dixie, le deuxième plus grand incendie de forêt de l’histoire de l’État à 1 205 milles carrés (3 121 kilomètres carrés) à environ 65 milles (105 kilomètres) au nord de l’incendie de la région du lac Tahoe, a déclenché de nouveaux ordres et avertissements d’évacuation lundi.
La région du lac Tahoe dans les montagnes de la Sierra Nevada est généralement un paradis récréatif toute l’année offrant des plages, des sports nautiques, des randonnées, des stations de ski et du golf. South Lake Tahoe, à l’extrémité sud du lac, regorge d’activités de plein air et de casinos disponibles à la frontière de Stateline, Nevada.
Le week-end, la population de la ville peut facilement tripler et les week-ends de vacances, comme le prochain week-end de la fête du Travail, jusqu’à 100 000 personnes visiteront pour le plaisir et le soleil. Mais le maire de South Lake Tahoe City, Tamara Wallace, a déclaré qu’ils disaient aux gens depuis des jours de rester à l’écart à cause du mauvais air des incendies de forêt.
Elle a dit qu’elle pensait que le feu de Caldor resterait plus loin. Les incendies du passé ne se sont pas propagés aussi rapidement à proximité de la ville touristique.
« C’est juste un autre exemple de la façon dont les incendies de forêt ont changé au fil des ans », a-t-elle déclaré alors qu’elle rassemblait des trésors transmis par ses parents décédés et ceux de son mari alors qu’ils se préparaient à partir.
Les deux derniers incendies de forêt qui ont ravagé des zones peuplées près de Tahoe ont été l’incendie d’Angora qui a détruit plus de 200 maisons en 2007 et l’incendie de la gondole en 2002 qui s’est enflammé près d’un télésiège à Heavenly Mountain Resort.
Depuis lors, les arbres morts se sont accumulés et la région a fait face à de graves sécheresses, a déclaré Wallace. Le changement climatique a rendu l’Occident beaucoup plus chaud et plus sec au cours des 30 dernières années et continuera de rendre les conditions météorologiques plus extrêmes et les incendies de forêt plus fréquents et destructeurs, selon les scientifiques.
Wallace a déclaré que la circulation rampait lundi, mais a salué l’évacuation comme ordonnée parce que les résidents ont tenu compte des ordres des autorités. Les autorités ont également été plus agressives ces dernières années, émettant des avertissements et des ordres plus tôt afin que les gens aient plus de temps pour fuir.
Tout le monde n’était pas d’accord car des vents violents ont soulevé de la poussière et des débris et les conducteurs se sont assis dans les embouteillages. La patrouille routière californienne a ajouté « beaucoup de personnel supplémentaire » pour aider à guider une évacuation chaotique de South Lake Tahoe, alors que d’énormes embouteillages ralentissaient l’évacuation des véhicules, a déclaré le commissaire adjoint du CHP, Ryan Okashima. La congestion s’était atténuée lundi après-midi.
John Larson, un habitant de South Lake Tahoe, a déclaré que l’évacuation s’était probablement déroulée aussi facilement que possible, compte tenu de la rapidité avec laquelle les flammes se sont déplacées dans la région.
« Le carburant est allé si vite et il a grimpé la crête si vite », a déclaré Larson à propos de l’incendie après s’être installé dans un centre d’évacuation dans un parc de Carson City, Nevada. Les volontaires de la Croix-Rouge ont installé l’installation avec 50 lits de camp après qu’un autre centre d’évacuation dans la ville voisine de Gardnerville a atteint sa capacité.
L’incendie a détruit plusieurs maisons dimanche le long de l’autoroute 50, l’une des principales routes menant à l’extrémité sud du lac. Il a également rugi à travers la station de ski de Sierra-at-Tahoe, démolissant certains bâtiments mais laissant les bâtiments principaux à la base intacts. Les équipes ont utilisé des machines à neige pour arroser le sol.
Des chalets ont brûlé près de la communauté non constituée en société d’Echo Lake, où Tom Fashinell exploite Echo Chalet avec sa femme depuis 1984. Le complexe d’été uniquement propose la location de chalets, mais le service forestier américain a ordonné de fermer tôt pour la saison en raison des incendies de forêt en cours. .
Fashinell a déclaré qu’il était collé aux informations télévisées locales. « Nous surveillons pour voir si le bâtiment survit », a-t-il déclaré.
L’incendie de Caldor a brûlé près de 756 kilomètres carrés (292 miles carrés) depuis son apparition le 14 août. Après l’incendie acharné du week-end, le confinement est passé de 19% à 15%. Plus de 600 structures ont été détruites et au moins 20 000 autres ont été menacées. Le gouverneur Steve Sisolak a déclaré lundi l’état d’urgence au Nevada, citant « l’anticipation » que l’incendie de forêt dans la région du lac Tahoe en Californie traverserait la frontière de l’État jusqu’à l’État de Silver.
Le service météorologique national a mis en garde contre des conditions d’incendie et des vents dangereux jusqu’à mercredi.
Diane Kinney, qui vit dans la ville depuis les années 1970, a déclaré que c’était la première fois que son quartier recevait l’ordre d’évacuer. Elle et son mari emballaient des souvenirs, des bijoux et des papiers d’assurance peu après midi. Ils ont dû quitter leur Chevelle de 1964, mais elle espère qu’elle restera en sécurité.
« Tout le monde veut vivre à Lake Tahoe. Il y a certainement des avantages à être dans les montagnes, à être avec ces beaux pins », a-t-elle déclaré. « Mais nous devons absolument sortir maintenant. »

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